Diverses images ont récemment commencé à circuler, illustrant des agents de la patrouille frontalière américaine à cheval utilisant des lariats, des cordes utilisées par les cavaliers, pour poursuivre et repousser des migrants haïtiens - des femmes, des hommes et même des enfants - trébuchant sur le Rio Grande dans l'espoir de franchir la frontière mexicaine vers le Texas.

Les images montrent les agents en train de fouetter les migrants, de les rassembler, de leur arracher leurs t-shirts et de les insulter. La brutalité de ces scènes a suscité l'indignation générale de la société civile et des institutions, y compris une condamnation du porte-parole de la Maison Blanche, Jen Psaki, qui les a qualifiées d'"horribles".

Les mauvais traitements infligés par la patrouille frontalière du Texas étaient si flagrants et si largement partagés que la réaction de chacun ne pouvait être autre que la critique et le choc. Pourtant, chaque pushback entraîne la même violence, la même corporalité, la même peur pour chaque personne acculée et chassée, avec ou sans abus aussi flagrant de la part des forces de l'État - et pourtant si souvent incluse.

Partout en Europe, des refoulements ont lieu quotidiennement et ne suscitent généralement pas la moindre indignation de la part des institutions nationales et européennes.

Au cours de la pandémie, les États membres européens ont eu recours à des opérations illégales pour repousser au moins 40 000 demandeurs d'asile aux frontières extérieures et intérieures de l'Union européenne. Leurs méthodes ont entraîné la mort de plus de 2 000 personnes. Au début de cette année, même Frontex, l'agence des frontières de l'UE, a été accusée de complicité dans des opérations de refoulement illégales et dangereuses en mer Égée.

Néanmoins, cette pratique est non seulement intacte en Europe, mais elle est plus ouvertement accréditée et encouragée.

Au Royaume-Uni, selon une récente déclaration du gouvernement, une équipe de la Border Force s'entraîne depuis plusieurs mois pour apprendre exactement comment employer des tactiques de "retournement" en mer afin de forcer les bateaux de migrants à retourner dans les eaux françaises.

Le 13 septembre, des agents de la police des frontières ont été aperçus en train de procéder à des "exercices de refoulement" dans la Manche, utilisant des jet-skis pour détourner de faux canots pneumatiques et mettant même leur propre personnel dans les petits bateaux pour reproduire "la façon dont les personnes qui traversent seraient assises." Déjà entre août et septembre 2020, des agents de la Border Force auraient tenté de mettre en pratique une stratégie de blocus dans la Manche similaire à la tactique australienne du "turn back the boats". Il semble que la formation se termine ce mois-ci, et que ces nouvelles tactiques de la Force frontalière pourraient être utilisées pour la première fois la semaine prochaine.

À partir de la semaine prochaine, les petits bateaux de migrants traversant la Manche pourraient être interceptés, bloqués et repoussés vers la France par les agents de la U.K. Border Force, aidés par des drones.

Cette décision intervient après que la ministre britannique de l'intérieur, Priti Patel, a tenté de rendre ces mesures légales dans le cadre du projet de loi sur la nationalité et les frontières, déposé au parlement en juillet et toujours débattu à la Chambre des communes. Mme Patel a ordonné aux fonctionnaires britanniques de réécrire l'interprétation des lois maritimes du Royaume-Uni afin de permettre à la Border Force de faire demi-tour aux petits bateaux. Demander de tordre la loi pour poursuivre des gains politiques est en soi une confirmation de l'illégalité d'une telle proposition. En effet, le ministère de l'Intérieur a refusé de commenter les détails et a refusé de dire aux députés la base juridique sur laquelle les refoulements peuvent être utilisés prétendument "dans certaines circonstances".

Le Premier ministre Boris Johnson a déjà approuvé la tactique; cependant, une mesure aussi controversée est inapplicable sans la coopération de la France, et Paris ne semble plus vouloir coopérer.

Malgré un précédent accord bilatéral visant à doubler le nombre de policiers français patrouillant le long des côtes et à renforcer la sécurité des frontières dans les ports au moyen de barrières numériques telles que des radars et des jumelles optroniques, le ministre français de l'intérieur, Gérald Darmanin, a rejeté cette dernière politique au motif que "la sauvegarde des vies humaines en mer est prioritaire par rapport aux considérations de nationalité, de statut et de politique migratoire."

Paris a averti que la Manche pourrait devenir un "théâtre de tragédies humaines". Dans le même temps, la propre évaluation d'impact du ministère de l'intérieur britannique dans le projet de loi sur la nationalité et les frontières ne dit pas autre chose, puisqu'elle affirme qu'il existe un risque sérieux que ces mesures encouragent les gens à tenter de nouveaux itinéraires encore plus risqués.

Chaque année, de plus en plus de personnes tentent la périlleuse route maritime, ce qui montre bien à quel point il est difficile, voire quasi impossible, d'entrer au Royaume-Uni par d'autres moyens. Alors que la moitié des migrants sont venus par la mer en 2020, en 2019, ils n'étaient que 11 %. Ces dernières années, l'Eurotunnel a commencé à faire l'objet d'un contrôle beaucoup plus strict et la possibilité de monter à bord des camions en passant par les fortifications autour des terminaux ou de se dissimuler dans des véhicules a fini par être supprimée.

Si les gens sont désespérés, ils feront des choses désespérées - et le Royaume-Uni pousse intentionnellement les demandeurs d'asile qui tentent d'atteindre son territoire à devenir encore plus désespérés.

L'opposition vient également du syndicat qui représente la Border Force. Lucy Moreton de l'Immigration Service Union (ISU), qui représente le personnel frontalier de première ligne, a déclaré que cette mesure, annoncée sans aucun avertissement, pourrait mettre en danger à la fois les migrants et les agents de la Border Force, incitant les gens à sauter des bateaux.

Selon l'ancien directeur général des forces frontalières britanniques, Tony Smith, la tactique australienne est un modèle totalement différent, car " il s'agit de voies navigables dangereuses [la Manche] et de navires très vulnérables ", qui ne sont pas conçus pour ramener les gens à terre ou pour les traiter. "Je pense que c'est très dangereux. ... Je crains le pire. Nous avons déjà eu des noyades. Elles ne sont pas aussi bien signalées qu'elles devraient l'être, mais nous en avons eu. Nous ne savons pas combien, bien sûr, car les corps n'ont pas toujours été récupérés", a déclaré Smith lors du débat parlementaire sur le nouveau projet de loi sur la nationalité et les frontières.

Outre les risques de mort beaucoup plus élevés, une telle politique de repli provoquerait des résultats négatifs plus larges. D'une part, elle encouragerait probablement les passeurs à développer et à essayer de nouvelles stratégies pour contourner les contrôles, par exemple en déplaçant les points de départ plus loin sur la côte française pour trouver des itinéraires plus longs et plus risqués. D'autre part, il appartiendra finalement à chaque agent de la police des frontières présent sur les lieux de décider si un bateau risque de chavirer s'il est forcé de reculer ou s'il peut être repoussé "en toute sécurité".

Le caractère arbitraire de ces décisions, le peu de surveillance et de responsabilité, et la violence que tout refoulement entraîne de par sa nature même, comme l'ont récemment montré des agents de la Border Patrol américaine, laisseront place à de nouveaux abus.

Chaque tentative de repousser les demandeurs d'asile est moralement un acte de violence et juridiquement une violation du droit international. En particulier, deux principales violations du droit international peuvent être identifiées en relation avec une telle politique de refoulement. La première est la mise en danger de la santé et de la vie de personnes déjà vulnérables en détresse en mer, et en particulier la violation du droit international qui stipule que chaque État a le devoir de secourir en mer.

De même, le ministre français de l'intérieur, Darmanin, a déclaré que "la France n'acceptera aucune pratique contraire au droit de la mer, ni aucun chantage financier." La deuxième violation principale concerne l'accès des migrants à la protection internationale, car le Royaume-Uni ne peut pas automatiquement refuser l'entrée ou renvoyer des personnes sans entreprendre une évaluation individuelle de leur histoire et de leurs besoins. Ce faisant, les refoulements sapent les droits des personnes à l'asile et à une procédure régulière - la décision d'expulser avant que ces droits ne soient respectés viole le droit international et européen.

Chaque cas de refoulement de personnes vulnérables en quête de protection et d'une vie meilleure pour elles-mêmes et leurs familles devrait susciter la même réaction saine d'indignation que celle qui a suivi les mauvais traitements infligés récemment aux migrants haïtiens par la patrouille frontalière du Texas.

Les refoulements de demandeurs d'asile ne peuvent - en aucun cas - être normalisés.