Le 26 novembre, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a déclaré une nouvelle variante du coronavirus au nom d'Omicron. Bien que l'épidémie de COVID-19 ait déjà affecté les flux migratoires et le fonctionnement des systèmes d'asile en Europe, cette nouvelle urgence sanitaire est susceptible d'avoir des impacts supplémentaires sur les droits fondamentaux des demandeurs d'asile et des migrants. Partout sur le continent, les mesures d'urgence imposées au stade initial du COVID-19 sont à nouveau adoptées par les pays européens, alors qu'un juste équilibre entre la sauvegarde de la santé publique et la protection des droits des migrants reste à trouver.

Même s'il est difficile de prévoir toutes les conséquences à long terme de la nouvelle variante d'Omicron sur les migrations - notamment parce que les approches nationales pour enrayer la propagation varient beaucoup - certains impacts sont déjà évidents dans toute l'Europe : des outils et des pratiques temporaires risqués deviennent permanents, des actions illégales sont négligées et des problèmes anciens s'aggravent.

Avec la vague de la variante Omicron, de nombreux outils et pratiques discriminatoires ou à haut risque mis en place de manière temporaire, en tant que réponse immédiate pour atténuer l'urgence sanitaire, deviennent de plus en plus normalisés, et sont susceptibles de rester en place même après la vague Omicron.

La numérisation de la procédure d'asile est l'une de ces pratiques. Plusieurs États membres ont commencé à mettre en œuvre l'enregistrement en ligne des demandes d'asile, l'utilisation de la vidéoconférence avec interprétation à distance pour les entretiens personnels et la fourniture d'informations et la notification des décisions à distance. La Commission Européenne a également recommandé qu'il soit possible de déposer des demandes au moyen d'un formulaire, soit par courrier postal, soit de préférence en ligne, et de procéder à l'examen préliminaire de recevabilité d'une demande sur la seule base d'une présentation écrite, sans organiser d'entretien personnel. Cette numérisation suscite de sérieuses inquiétudes quant à l'efficacité, l'équité et l'intégrité de l'ensemble de la procédure d'asile, d'autant que les systèmes d'intelligence artificielle utilisés dans la gestion des migrations, de l'asile et des contrôles aux frontières, comme la vérification de l'authenticité des documents de voyage, ont été identifiés par la Commission elle-même comme présentant un risque élevé.

La détention prolongée avant renvoi des demandeurs d'asile et des migrants, qui ne seront pas renvoyés ni interrogés maintenant que la variante Omicron est en hausse et qu'il n'y a pas de perspective raisonnable de renvoi, est une autre pratique qui se normalise. La disponibilité réduite des vols et du personnel des services d'immigration, les mesures restrictives d'entrée introduites par les pays tiers et les restrictions de voyage à l'intérieur et à l'extérieur de l'Europe récemment imposées ont à nouveau réduit la capacité des pays de l'UE à effectuer les transferts de Dublin ainsi que les procédures de retour forcé et volontaire, entraînant souvent une détention administrative prolongée prétendument pour éviter la fuite.

L'urgence sanitaire entraîne également la normalisation d'une autre forme de détention discriminatoire : la quarantaine sélective. En Serbie, en Allemagne, en Grèce et à Chypre, les camps de migrants et les logements partagés ont fait l'objet de quarantaines obligatoires, ce qui fait craindre que les non-nationaux soient spécifiquement visés par ces mesures. En Italie, le gouvernement utilise depuis avril 2020 des navires de croisière, dits "navires de quarantaine", pour les personnes secourues en mer, qu'elles aient ou non été testées positives, mais aussi pour les migrants Covid-positifs ayant un permis de séjour régulier.

La pandémie de COVID-19 a intensifié les inégalités et les discriminations existantes en Europe, fondées sur la race, l'ethnie, la nationalité et le statut migratoire, mais les violations commises lors des précédentes vagues de la pandémie risquent de passer inaperçues et même de persister en raison de la priorité accordée à l'urgence sanitaire rafraîchie.

L'application de nouvelles mesures d'enfermement entraînera une stigmatisation et une violence accrues à l'égard des demandeurs d'asile en raison de l'absence d'obligation de rendre compte de l'usage illégal de la force par les forces de l'ordre qui tentent souvent de justifier les mesures coercitives utilisées en arguant du fait que les personnes ne respectaient pas les mesures de quarantaine. Les données existantes concernant l'application des mesures de confinement COVID-19 par la police à travers l'Europe suggèrent qu'elle a ciblé de manière disproportionnée les demandeurs d'asile et les migrants en leur infligeant des violences, des contrôles d'identité, des amendes, des confinements plus longs et de sévères restrictions de mouvement, qui doivent encore faire l'objet d'enquêtes et de poursuites et sont susceptibles de persister dans les mois à venir.

En effet, l'émergence d'Omicron en Europe n'a pas dissuadé ses États membres de poursuivre des politiques qui reflètent la xénophobie et le racisme pur et simple. Alors que l'OMS a félicité l'Afrique du Sud et le Botswana, où Omicron a été signalé pour la première fois, pour la rapidité et la transparence avec lesquelles ils ont notifié et partagé les informations sur la variante, l'Europe a immédiatement accepté d'imposer des interdictions générales de voyager à plusieurs pays africains, à savoir le Botswana, l'Eswatini, le Lesotho, le Mozambique, la Namibie, l'Afrique du Sud et le Zimbabwe. Selon l'OMS, ces "interdictions générales de voyager n'empêcheront pas la propagation internationale" et, au contraire, "peuvent avoir un impact négatif sur les efforts de santé mondiaux en dissuadant les pays de signaler et de partager les données". En outre, la variante Omicron est désormais détectée dans plusieurs régions du monde ainsi qu'en Europe, notamment au Royaume-Uni. Par conséquent, l'imposition immédiate et actuelle par l'UE d'interdictions générales de voyager/ uniquement pour les pays africains ne semble pas motivée par des objectifs légitimes de santé publique fondés sur des preuves scientifiques crédibles, mais plutôt par des préjugés racistes de longue date qui continuent de considérer certains groupes comme des "porteurs" particuliers de maladies.

Pourtant, alors que la variante Omicron se propage en Europe, les migrants et les demandeurs d'asile sont les premiers à être confrontés à des risques disproportionnés, en raison également de l'aggravation de plusieurs problèmes anciens, mais non résolus.

Les migrants constituent la catégorie la moins vaccinée et la plus touchée par le COVID-19, en particulier les sans-papiers, qui sont toujours exclus des systèmes de santé de la plupart des pays de l'UE. Leur santé physique, même s'ils sont vaccinés, est particulièrement menacée par la plus grande transmissibilité de la nouvelle variante, étant donné les conditions de surpopulation dans lesquelles ils vivent souvent et surtout le manque de distance sociale et de mesures de limitation des risques dans les centres d'asile et de détention, déjà considérés comme des environnements à haut risque pour la transmission du COVID-19. Leur santé mentale est également menacée. Les mesures d'urgence ayant privé les demandeurs d'asile d'activités de groupe, comme le football et la salle de télévision, ainsi que des services fournis par les organisations de la société civile, comme les cours de langue, les conseils juridiques et le soutien psychologique, ils se retrouvent particulièrement marginalisés. Avec la montée en puissance de la nouvelle variante, l'impossibilité d'entrevoir un début de stabilité, par exemple la conclusion de leur procédure d'asile, après des années d'incertitude et souvent de traumatisme, ajoute une détresse mentale supplémentaire à une situation déjà vulnérable.

En fin de compte, la nouvelle variante du COVID-19 peut être facilement militarisée et utilisée par les gouvernements de l'UE pour utiliser et maintenir des mesures exceptionnelles à haut risque, négliger des pratiques illégales et continuer à restreindre les droits des migrants pour de faux motifs de santé publique. Le fait que cette pandémie se nourrisse des inégalités est désormais évident, mais la crainte grandissante est que cette approche restrictive, discrétionnaire et numérisée de l'asile devienne la "nouvelle normalité" au-delà de l'urgence sanitaire.

La vision européenne de la sécurité - bien représentée par les quarantaines sélectives pour les non-nationaux et les interdictions globales de voyager - est totalement biaisée, néocoloniale et capitaliste, car elle privilégie certains humains et certains pays par rapport à d'autres pour offrir un faux sentiment de sécurité à ses propres sociétés, mais la marginalisation et la réduction supplémentaires des droits des migrants n'apporteront aucune forme de sécurité sanitaire. Il est vital que les États européens réagissent à la vague de la variante Omicron en tenant compte des risques disproportionnés auxquels les migrants sont confrontés, en prêtant attention à ceux qui vivent quotidiennement des préjugés et des discriminations au sein de nos sociétés en raison de leur nationalité, de leur appartenance ethnique et de leur statut migratoire, afin de les amener au même niveau réel de protection que celui garanti aux citoyens européens, comme l'exige le droit humain à la santé.